Ciencia: para el año 2040 el cambio climático podría revertir la producción agrícola a los niveles observados en el año 1980

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Un estudio científico publicado esta semana presenta una proyección de como caería la producción agrícola de Estados Unidos como consecuencia del cambio climático (Liang et al., 2017)⁠. El estudio fue publicado en la revista PNAS de la academia de ciencias de Estados Unidos y consiste en la evaluación de las estadísticas de producción agrícola y variaciones climáticas desde el año 1950 en Estados Unidos. Los datos fueron analizados buscando correlaciones y generando un modelo que luego fue usado para hacer una proyección hacia el futuro. De esta forma, el modelo comprende varios escenarios que son consistentes en mostrar una caída sostenida en la producción agrícola futura. Más allá de hacer una proyección sobre el futuro de la agricultura en Estados Unidos, este estudio ayuda a comprender como las variaciones en el clima en el pasado, presente y futuro pueden afectar las operaciones agrícolas en general al evaluar las relaciones entre el clima y los múltiples factores que involucra la economía agrícola. Por lo tanto, las conclusiones del estudio pueden ser valiosas también en el contexto de la agricultura Chilena donde es probable que seamos afectados en mayor medida al no realizar los mismos esfuerzos en investigación y desarrollo que realiza Estados Unidos en esta materia.

El clima es un factor fundamental para la producción agrícola. Esto es algo obvio para todo agricultor que haya sufrido daños directos en sus cultivos por causa de un evento climático inesperado o de una magnitud fuera de lo normal. Sin embargo, los efectos del clima sobre la economía agrícola de un país son difíciles de evaluar. Esto se debe a que el clima tiene efectos regionales que dependen, entre otras cosas, del clima local, los tipos de cultivos, tipos de ganado, y los insumos y servicios relacionados. Además, los resultados finales son influenciados por las variaciones del mercado y las políticas agrarias lo que hace difícil comprender los efectos de estos factores en la economía nacional. Por lo tanto, si ya es difícil entender como el clima afecta la economía agrícola, más aún lo es el hacer proyecciones de como esta se verá afectada en el futuro en respuesta al cambio climático.

Para comenzar, los datos muestran que la producción agrícola, evaluada por el factor total de producción (TFP por su sigla en inglés), muestra un aumento constante desde el año 1951 hasta el año 2011. En este sentido, se debe destacar que el TFP cuantifica la producción en función de los insumos utilizados y consiste en la razón entre el rendimiento de los cultivos y los recursos puestos en la producción. Por otra parte, los datos también muestran que a partir de los años ochenta se han acentuado de manera evidente las variaciones en el TFP entre un año y el siguiente. Estas variaciones son el foco del estudio ya que aunque algunas pueden explicarse por eventos puntuales, la mayoría se pueden explicar por las variaciones del clima de acuerdo a los análisis realizados por los investigadores. Efectivamente, las variaciones climáticas muestran haber tenido tanto efectos positivos como negativos inicialmente en la producción. Sin embargo, a partir de el año 80 las variaciones climáticos comenzaron a tener efectos principalmente negativos. Por lo tanto, se generaron dos modelos para relacionar las variaciones en la producción y el clima antes del año 80 y a partir de ese año. Utilizando estos modelos se pudo ver que las variaciones en el clima parecen tener un impacto cada vez mayor en las variaciones en la producción agrícola explicando el 70% de ellas a partir del año 80. Así, sólo el 30% de las fluctuaciones en la producción recientes tendría su explicación en factores no relacionados al clima tales como cambios en las normas legales, estímulos, políticas agrarias, tendencias productivas o cambios en los mercados internacionales.

Habiéndose logrado obtener un modelo que relaciona los cambios climáticos pasados con las variaciones experimentadas por la producción agrícola, los investigadores hicieron una proyección para la producción agrícola futura en el contexto del cambio climático global que afecta a nuestro planeta. Para ello, los autores se valieron de varios modelos generados con anterioridad que muestran una proyección del clima del futuro. Estas proyecciones incluyeron un rango de estimaciones con algunas conservadoras y otras más extremas para las variaciones que experimentará el clima del planeta en este siglo. De esta forma, con lo que es el resultado más impactante de este artículo científico, los autores del estudio mostraron que de acuerdo a su modelo y a los modelos del clima futuro, la producción agrícola para el año 2040 podría igualarse a la alcanzada en el año 1980. Más en detalle, este resultado podría alcanzarse seis años antes o después del año 2040 y correspondería a un ­retroceso del 40% en la producción comparado con el año 2010. Con estos efectos, se estima que los efectos de los avances tecnológicos deberían doblarse para sostener la producción agrícola al nivel actual.

Finalmente, como ocurre con otros modelos, las proyecciones generadas deben ser interpretadas con precaución considerando los factores que fueron dejados de lado en el modelo y las incertidumbres contenidas en las proyecciones climáticas. Como se ha mencionado, el modelo sólo explica el 70% de las variaciones en la producción, mientras que el resto permanecen como impredecibles. De todas formas y de acuerdo a los autores, tomando en cuenta algunas de las incertidumbres en más detalle, los progresos alcanzados desde el año 1981 hasta el año 2010 efectivamente serán anulados antes del año 2050 de no existir adaptación. Esto último es a lo menos desesperanzador, pero debiera servir como antecedente para el diseño de estrategias de adaptación en conjunto con una serie de factores que se discuten en el artículo citado y el continuo estímulo a la investigación y desarrollo en esta materia que resulta fundamental para la vida humana.

Referencia

Liang, X.-Z., Wu, Y., Chambers, R.G., Schmoldt, D.L., Gao, W., Liu, C., Liu, Y.-A., Sun, C., and Kennedy, J.A. (2017). Determining climate effects on US total agricultural productivity. Proc. Natl. Acad. Sci. U. S. A. 201615922. http://www.pnas.org/content/early/2017/02/28/1615922114.full

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